Un chef d'orchestre devient un Jet-Setter de concert virtuel

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NEWARK – Lors d'un récent après-midi au New Jersey Performing Arts Center ici, un contingent réduit du New Jersey Symphony Orchestra a joué son premier programme de concerts depuis mars.

La première de «Je suis une personne blanche qui _____ les Noirs», une contemplation sombre pour cordes et percussions de Daniel Bernard Roumain, a cédé la place au serein Adagietto de la Cinquième Symphonie de Mahler, un divertimento de Mozart et «Delights & Dances» un concerto grosso moderne de Michael Abels, mettant en vedette quatre jeunes joueurs à cordes noirs et latinos.

Un public presque entièrement restreint aux employés de la symphonie, aux machinistes, aux cameramen et à M. Roumain a répondu par des applaudissements enthousiastes, même si le son a à peine enregistré dans une salle presque vide. Mais la pure joie que les musiciens ont ressentie en se produisant à nouveau ensemble était palpable, avec Xian Zhang, le directeur musical de l'orchestre depuis 2016, modelant les humeurs disparates du programme depuis le podium avec précision et énergie surdimensionnée.

«Je suis contente que vous soyez sorti jeudi, car lundi, ça ne ressemblait pas à ça», a confié Mme Zhang, 47 ans, quelques jours plus tard, lors d'un appel vidéo depuis son domicile à Short Hills, NJ. Ce n'était la faute de personne, juste une distanciation sociale. C'était beaucoup plus traînant, beaucoup plus lourd.

Lors d’une répétition lundi, premier rassemblement réel de l’ensemble depuis mars, a-t-elle expliqué, il a fallu un certain temps aux joueurs pour s’habituer à s’asseoir à une distance inhabituelle les uns des autres. Jeudi, heureusement, l’éclat de l’orchestre avait été restauré.

La performance de jeudi, ainsi qu’un autre programme de vendredi, ont été enregistrées comme offres initiales dans un programme virtuel de six concerts saison orchestrale qui commence le 19 novembre, dans le cadre d'une initiative en ligne plus large que le New Jersey Symphony poursuit au lieu d'engagements en personne tant que les interdictions de coronavirus resteront en place. Ces émissions ont aidé les orchestres à maintenir des liens avec leur public pendant une saison marquée par des restrictions et des moyens de subsistance menacés.

Comme tout le monde dans le monde de la musique classique, Mme Zhang a dû faire face à des réservations reportées, y compris des engagements très médiatisés avec le Santa Fe Opera et les symphonies de Chicago et Cincinnati. Mais ces derniers temps, grâce à une combinaison de son profil croissant et de ses hasards de lieu et de timing, elle est devenue une sorte de jet-setter de concert virtuel. Fin septembre, Mme Zhang a dirigé la Symphonie de Seattle dans un livestream depuis un Benaroya Hall vide. Un peu plus d'une semaine plus tard, elle fait ses débuts avec le Houston Symphony devant environ 200 personnes à Jones Hall et un public numérique.

Prendre l'avion n'a pas été onéreux, a dit Mme Zhang, mais les restrictions de voyage ont nécessité un calcul précis. Parce que le Texas était sur une liste consultative, Mme Zhang a dirigé le dernier concert de ses fiançailles à Houston un dimanche après-midi, puis s'est envolée cette nuit-là – «juste à temps pour commencer mon auto-quarantaine de 14 jours, afin que je puisse commencer répéter avec le New Jersey », dit-elle. «Des choses comme ça, il faut vraiment planifier.»

Cette semaine, Mme Zhang entreprendra une mission particulièrement fortuite avec le Detroit Symphony Orchestra, remplir à bref délai pour un conducteur empêché de voyager. Un concert là-bas, jeudi, présente un nouvel arrangement orchestral de «Primal Message», à l'origine un quintette à cordes de l'altiste et compositeur Nokuthula Ngwenyama. Le programme de vendredi comprend la première mondiale de «For Marcos Balter», une pièce pour violon et orchestre de Tyshawn Sorey, mettant en vedette la violoniste dynamique Jennifer Koh. Cette œuvre, co-commandée par le New Jersey Symphony, devait initialement être présentée à Newark, la ville natale de M. Sorey.

Tous ces engagements ont contribué à améliorer la réputation déjà estimable de Mme Zhang. Née à Dandong, en Chine, près de la frontière nord-coréenne, et formée au Conservatoire central de musique de Pékin, elle a d'abord poursuivi une carrière de pianiste jusqu'à ce qu'un mentor la supplée pour diriger une représentation du «Mariage de Figaro» de Mozart au 20 ans. Elle a attiré l'attention des États-Unis lorsqu'elle a partagé le premier prix du Concours de chefs d'orchestre Maazel / Vilar en 2002. Elle est devenue chef d'orchestre adjoint au New York Philharmonic en 2004, et y a été nommée chef associée un an plus tard.

Travailler de l'autre côté de la rivière à partir de son ancien terrain d'estampage a présenté à la fois des défis et des opportunités. «L'avantage est pour le N.J.S.O. d'avoir constamment des musiciens de haut niveau à jouer dans notre orchestre et un vivier de talents de solistes et d'artistes du plus haut calibre pour travailler ici », a-t-elle expliqué dans un courriel.

La proximité de New York, la capitale de la haute culture du pays, peut également signifier une lutte pour l’attention qui va plus facilement à la Philharmonie ou au Carnegie Hall. Mais, a déclaré Mme Zhang, le New Jersey Symphony s'est démarqué en défendant des compositeurs originaires ou basés dans l'État, comme M. Sorey, Paquito D'Rivera et Sarah Kirkland Snider, et par son engagement à refléter la diversité du New Jersey sur scène. et dans sa programmation. Mme Zhang n'hésite pas à souligner que l'orchestre a été le premier grand ensemble américain à engager un directeur musical noir, Henry Lewis, qui a servi de 1968 à 1976.

Les programmes que Mme Zhang a dirigés dans le monde au cours des trois dernières saisons se sont fortement appuyés sur les normes. Cela, dit-elle, était “une bonne chose pour un chef d'orchestre de mon statut et de mon âge: vous voulez qu'on vous demande de commencer avec un répertoire standard, car cela signifie que vous avez un statut dans la zone.

Mais dans cette saison sans précédent, elle a présenté des œuvres de compositeurs de couleur et de femmes, une représentation plus précise de ses activités dans le New Jersey, où elle aspire à augmenter la quantité de musique jouée par les compositeurs de couleur de 15% par saison à autant. comme 30 pour cent.

Mme Zhang a ouvert son concert à Seattle avec «Mother and Child», un mouvement de la Suite pour violon et piano de William Grant Still adapté par le compositeur pour orchestre à cordes. Pour son programme de Houston, réservé bien avant la pandémie, puis modifié en fonction des restrictions, elle a conservé son ouverture prévue: «Dans ses bras» par Anna Clyne. Que les concerts de Detroit présentaient déjà des pièces de Mme Ngwenyama et de M. Sorey convenaient parfaitement à sa mission.

Pour la saison en ligne, Mme Zhang s'est réunie dans le New Jersey, en plus de présenter M. Roumain et M. Abels sur son premier programme, elle a inclus dans le deuxième Still “Mother and Child” et l'hymne “Deep River”, arrangé pour violon et piano par Samuel Coleridge-Taylor. (Cette dernière pièce servira également de débuts à la Symphonie du New Jersey de Mme Zhang en tant que pianiste, aux côtés d'Eric Wyrick, le premier violon de l'orchestre.)

M. Roumain, dans un courriel, a décrit la façon dont Mme Zhang dirigeait sa pièce comme «profondément musicale, fluide, précise et collaborative».

«La musique est sombre», a-t-il dit, «et, étant donné la crise de pandémie qui se chevauchent et la lutte pour la justice sociale, le jeu des musiciens était émouvant et révélateur.»

Pour sa part, Mme Zhang a espéré que les ajustements radicaux dans la programmation provoqués par la pandémie et les protestations cette saison perdureront pour transformer l'industrie classique et l'art qu'elle transmet.

«C’est très simple», dit-elle. «Nous devons changer.»

«L'ensemble du monde de la musique classique – orchestres, opéras, solistes, chefs d'orchestre et surtout les programmeurs – nous devons changer nos points de vue», a-t-elle poursuivi. «Nous devons ouvrir le répertoire.»

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